海外瞭望|北美智能平台大战3.0(下):可能的新来者&投降者
林起劲| 流媒体网| 2021-05-17
【流媒体网】摘要:在互联网公司处于领导地位的北美智能平台市场上,Comcast的X1平台要扮演什么而角色?中小运营商的选择又是什么?

  导言:TV OS成为北美大视频制高点

  2016年以来,美国传统付费电视运营商用户不断流失的同时,流媒体化逐步成为核心发展趋势,包括Comcast/NBCU、AT&T/Time Warner在内的核心机构纷纷发布其流媒体应用。并且,Comcast/NBCU、AT&T/Time Warner这样的典型付费电视运营商不得不适应终端泛智能化趋势,推动其流媒体应用(Peacock和HBO Max)与Roku、Fire TV这样的智能终端平台对接。

  这其中,TV OS(电视操作系统)或智能平台业务在北美正成为一项越来越有吸引力的业务。Roku作为其中的典范已经证实:一个有能力的电视操作系统如何为成功奠定基础。Roku在2020年实现了17.785亿美元的收入,同比2019年的11.282亿美元实现了57.64%的增长;其中12.678来于平台收入(占比71.3%)。而从全年毛利看,平台业务占据了将近95%(参考《2020下半年狂飙突进的Roku,核心优势是什么?》)。

  系列文章(上)描述了北美市场Roku、Google与Amazon Fire TV之间在OTT终端平台的微妙竞合态势。本文则将描述智能终端平台新旧各方竞争中,另一类独特市场参与者暨有线运营商的一些情况,尤其是Comacst作为付费电视服务商兼宽带服务商兼媒体集团(因其收购了NBCU)的战略举措。

  一、Comcast X1:杀入OTT智能平台的企图与成算?

1、Comcast X1平台扩展期望

  2020年9月,据了解美国最大的有线运营商Comcast计划的多位业内人士透露,该公司希望将运行在其机顶盒上的X1软件平台转变为智能电视的操作系统。2020年第三季度财报会上,Comcast首席执行官布赖恩·罗伯茨(BrianRoberts)谈到了OTT电视服务聚合的重要性,以及X1在其中的作用:“要寻找路径让我们的娱乐平台和智能语音服务(进入新的领域),无论是在智能电视中,还是在一个盒子里,不管是在美国,还是在世界其他地方和其他服务商。”此前,该公司开始向电视制造商力荐这一想法,并在2020年1月份的CES上就此进行了一些讨论。去年下半年坊间传言Comcast曾与沃尔玛(Walmart)初步商谈推出一款X1电视平台驱动的智能电视。大概想法或是沃尔玛推广电视机,并从经常性收入中分得一杯羹;同时双方将与第三方合作制作电视机硬件。

  2021年1月底,Comcast表示正在寻找方法,以扩大其Xfinity Flex OTT平台,超越其针对家庭的高速互联网服务范畴。Comcast有线电视席执行官戴夫·沃森(DaveWatson)在2020年财报电话会议上表示,“基于我们的业务规模,存在一些机会——包括智能电视在内”,“目前,我们的发展蓝图上看起来很棒,但我们正在制定计划,无论它是设备还是软件解决方案。”Comcast已经与包括沃尔玛在内的实体就X1/Flex操作系统驱动的电视发布进行了讨论。布赖恩·罗伯茨也补充说:“我认为今年全年我们还会有更多的讨论。”

  Comcast的X1平台除了支持Comacst自身机顶盒,X1平台还为Cox、Charter等有线运营商提供机顶盒业务平台。Cox以其Contour品牌运行X1硬件和软件,而Charter高管此前公开承认,两家公司正在就一项类似的许可协议进行谈判。另外,Comcast的X1平台不仅可为传统有线电视用户管理机顶盒,同时也为该公司的流媒体终端Xfinity Flex提供支持(Comcast是北美最大的宽带服务商,2020年底拥有3060万宽带用户)。Flex提供顶级的流行应用程序,包括Netflix、HBO Max、Disney+等,其语音控制界面与Comcast X1平台中的许多功能相同(其智能语音服务参考《Comcast的AI之路:从玩电视到智慧家庭及互动广告》)。相对来说,Flex是一种更“瘦”的OTT流媒体设备(a thin-client OTT streaming device)。

  图为:Comcast的X1平台界面示例

2、Comcast X1平台近期应用动态

  在过去一段时间里,Comcast基于X1平台的应用整合与流媒体用户转化一直在持续推进。2020年12月初,Comcast在其X1平台上推出一款适用于CBS All Access的应用程序。CBS All Access是ViacomCBS提供的一项优质流媒体应用,提供直播和点播两种服务。这也是第一家整合CBS All Access的付费电视服务提供商——这显然是基于X1平台的宽带用户触达规模。当然,Comcast与ViacomCBS的合作早在2020年初就已经确定了。

  图为:X1平台上的CBS All Access/Paramont+

  X1用户可以对着Xfinity语音遥控上说“CBS All Access”,也可以直接说出具体节目名称(例如“星际迷航:皮卡德”),就可以立即找到并欣赏CBS All Access的原创节目。并且,在接下来CBS All Access升级为Paramont+计划中,Comcast的X1平台也将继续整合该应用——即使Paramont+与Comcast/NBCU旗下的Peacock是同类的流媒体应用竞争对手(资费模式是一致的)。在今年3月4日Paramont+正式上线后,在Xfinity X1和Xfinity Flex设备上,这款应用已经更名为Paramont+,原有订户使用相同的用户名和密码再次登录。笔者认为,Comcast通过与CBS All Access/Paramont+的合作继续展示X1平台在流媒体市场的中立性角色。

  2021年2月下旬,Comcast表示将向其宽带Flex用户提供Xfinity Stream应用程序。Xfinity Stream应用程序允许宽带设备访问Comcast有线电视付费用户享有的节目内容。Comcast此举旨在适应流媒体化趋势和应用App化潮流,并鼓励其宽带用户订阅其付费电视服务。笔者认为:此举与中国有线领域的“宽带电视”是有类似之处,当然Comcast的起点和开放融合程度显然是在更高层面。

3、Comcast X1平台不断提升的生态实力

  用户规模。从现有用户规模来看,如果X1平台在为Comcast提供支撑服务的同时也继续为Cox、Charter这样的主流有线运营商机顶盒提供支持(按照2020年底三者付费电视用户总计在4000万水平),再加上Comcast逐渐增多的Flex用户,在北美市场可说是具备初步的基础用户规模。

  从2020年初开始,Comcast将Flex终端免费赠送宽带客户。该设备也是Comcast的Peacock业务初期发展的重要支持。Comcast的互联网用户在Flex设备上可以免费获得价值4.99美元的一个月免费试用服务(属于有广告版)。也就是说,通过Flex设备,对Comcast来说,付费电视用户到流媒体用户似乎变成一种“左手到右手”的转化。在2020年第四季度,Comcast付费电视服务付费的客户减少了24.8万人同时新增了53.8万高速互联网用户。这些新增的宽带用户是其Peacock应用、Xfinity Stream应用或第三方OTT应用如Paramont+的潜在目标客户,更是X1平台实际应用者。

  当下OTT业态应用丰富性。非常重要的是,Comcast在X1平台的开发上投入了十多年时间。大约在2011年左右,Comcast开始在其硅谷创新实验室以“Xcalibur”为代码开始构建X1,并于2012年推出了运行该平台的首款机顶盒。X1系统建立在开源软件平台RDK上,后者使得各类内容能够适配于宽带设备、机顶盒和物联网解决方案。从应用聚合来看,X1平台已经聚合了众多OTT流行应用,能够为Netflix、Hulu、YouTube、TuBI、Pluto TV、Xumo、FilmRise等大约200款流行应用程序提供支持。

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